Qué son las enfermedades autoinmunes y cuáles son sus causas

Hoy en día son más las personas que sufren una enfermedad autoinmune, afecciones debilitantes que incluyen trastornos tan variados como artritis reumatoide, enfermedad celíaca, esclerosis múltiple, lupus y más, y se espera que esta cifra aumente.  Sigue leyendo para conocer las enfermedades autoinmunes comunes, y sus causas subyacentes.

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Qué son las enfermedades autoinmunes

Las enfermedades autoinmunes ocurren cuando las defensas inmunológicas normales del cuerpo fallan y, en lugar de atacar a los patógenos, atacan al cuerpo mismo. La autoinmunidad se caracteriza por cuatro componentes generales (1):

  1. Un desequilibrio entre las células T efectoras, que defienden el cuerpo produciendo una respuesta inmune, y las células T reguladoras, que inhiben la respuesta inmune.
  2. Eliminación o control defectuoso de las células inmunitarias autorreactivas, que son capaces de atacar el cuerpo.
  3. Un sistema inmunológico en alerta crónica.
  4. Inflamación generalizada.

Actualmente se conocen más de 80 enfermedades autoinmunes diferentes (2); algunos son bien conocidos, como la diabetes tipo 1 y la esclerosis múltiple, mientras que otros son raros y difíciles de diagnosticar.

Las enfermedades autoinmunes afectan de manera desproporcionada a las mujeres. Este fenómeno puede estar relacionado con el efecto supresor de la testosterona, que es mucho mayor en los hombres, o con la producción de células B, células inmunes que pueden volverse autorreactivas y desencadenar una reacción autoinmune.

Cómo trata la medicina convencional a las enfermedades autoinmunes

El enfoque de tratamiento convencional para las enfermedades autoinmunes se basa en gran medida en medicamentos farmacéuticos. Si bien estos medicamentos son eficaces para suprimir los síntomas, también pueden tener efectos secundarios importantes.

Los corticosteroides como prednisona, metilprednisolona y dexametasona se usan para reducir la inflamación en personas con enfermedades autoinmunes. Sin embargo, el uso prolongado de corticosteroides puede aumentar el riesgo de diabetes tipo 2 y puede provocar aumento de peso, mayor vulnerabilidad a infecciones y osteoporosis.

Los inmunosupresores , incluidos el metotrexato y la ciclofosfamida, sofocan la respuesta inmunitaria del cuerpo. Estos medicamentos están asociados con toxicidad hepática y pueden aumentar el riesgo de infecciones y leucemia.

Los modificadores de respuesta biológica. Aunque a menudo se consideran la “próxima frontera” en el tratamiento médico de las enfermedades autoinmunes, pueden tener efectos secundarios peligrosos, como daño al sistema nervioso central, reacciones cardíacas, reacciones alérgicas graves, infecciones graves y síndrome similar al lupus. Si bien algunas personas inicialmente sienten alivio con el uso de estos medicamentos, la pérdida de respuesta al tratamiento es común. ( 3 )

Lamentablemente, la medicina convencional no aborda las causas subyacentes de la autoinmunidad, y la dependencia de productos farmacéuticos con tantos posibles efectos secundarios puede dañar el cuerpo a largo plazo.

La medicina funcional como tratamiento para la autoinmunidad

La Medicina Funcional, por otro lado, ofrece una alternativa viable a los medicamentos potencialmente peligrosos. En lugar de suprimir los síntomas, la Medicina Funcional aborda las causas subyacentes de la autoinmunidad, alivia los síntomas e incluso revierte el curso de la enfermedad.

Autoinmunidad: la genética proporciona el combustible, pero el entorno es el encendedor

Las enfermedades autoinmunes surgen de una combinación de factores genéticos y ambientales. Piensa en la genética como el combustible y el medio ambiente como un encendedor. Las variaciones específicas de genes, denominadas en la literatura científica polimorfismos, preparan el escenario para la autoinmunidad al alterar la regulación de las células inmunes.

Los factores ambientales interactúan con estos genes, prendiendo fuego al combustible y activando la autoinmunidad. La investigación ha identificado un puñado de polimorfismos genéticos y factores ambientales que desencadenan el proceso de enfermedad autoinmune.

Factores genéticos que influyen en la autoinmunidad

Los polimorfismos del antígeno leucocitario humano (HLA) son los factores de riesgo genéticos mejor entendidos para las enfermedades autoinmunes. El sistema HLA juega un papel crucial en la presentación de antígenos (toxinas u otras sustancias extrañas) al sistema inmunológico.

Los polimorfismos en los genes HLA pueden alterar la respuesta inmunitaria a los antígenos, lo que perjudica la autoinmunidad. HLA-DQ2 y HLA-DQ8 son bien conocidos por su papel en la enfermedad celíaca. El HLA-DRB1 está relacionado con la artritis reumatoide y el HLA-B27 con la espondiloartritis. Las variaciones en los genes de las citocinas también pueden aumentar el riesgo de enfermedad autoinmune al producir cantidades excesivas de moléculas proinflamatorias. (4)

Desencadenantes ambientales de enfermedades autoinmunes

Es crucial hacer la distinción de que estos genes aumentan el riesgo de autoinmunidad pero no garantizan que ocurra. Los desencadenantes ambientales, que se analizan a continuación, son los factores desencadenantes críticos que finalmente desencadenan la cascada autoinmune.

Disbiosis intestinal y permeabilidad intestinal

La evidencia creciente indica que la microbiota intestinal influye significativamente en el riesgo de enfermedades autoinmunes. Hay tres mecanismos principales a través de los cuales los microbios intestinales impactan la autoinmunidad:

Los microbios intestinales regulan la diferenciación de las células T. En un intestino sano, las bacterias regulan la diferenciación de las células T efectoras y reguladoras. La infección bacteriana, por otro lado, induce la apoptosis (muerte celular) de las células epiteliales intestinales, lo que finalmente permite la producción de células T autorreactivas. (5)

Las enzimas microbianas modifican las proteínas. La disbiosis intestinal afecta los tipos de enzimas microbianas presentes en el intestino. Los cambios en estas enzimas modifican las proteínas del huésped y pueden iniciar una respuesta autoinmune. (6)

El intestino permeable permite que bacterias normalmente inofensivas escapen del intestino a la circulación sistémica, lo que desencadena un ataque autoinmune. (7)

Parto por cesárea

Los bebés que nacen por cesárea probablemente tendrán una microbiota intestinal colonizada por bacterias anormales, incluido Staphylococcus de la piel de sus madres o médicos y otras personas que asistieron al parto, así como patógenos que se encuentran en los hospitales.

Por el contrario, los bebés que nacen por vía vaginal son colonizados por las bacterias vaginales de su madre, que incluyen lactobacilos beneficiosos. Las investigaciones indican que la composición anormal de la microbiota intestinal de los bebés por cesárea altera el desarrollo de su sistema inmunológico y puede aumentar su riesgo futuro de asma, alergias y autoinmunidad.

Toxinas ambientales

Las toxinas ambientales son factores de riesgo importantes en el desarrollo de enfermedades autoinmunes. El mercurio, un metal pesado presente en ciertos tipos de mariscos y empastes de amalgamas dentales, inicia la autoinmunidad al alterar la expresión de los genes del sistema inmunológico.

El BPA, el notorio plastificante que se encuentra en los recibos de las cajas registradoras y en los recipientes de plástico para almacenar alimentos, provoca autoinmunidad al alterar la señalización del estrógeno, interrumpir las vías de desintoxicación del citocromo P450, aumentar el lipopolisacárido circulante y activar macrófagos.

Los ftalatos, otro grupo común de plastificantes, inician la autoinmunidad tiroidea al aumentar el estrés oxidativo.

Por último, pero no menos importante, los disolventes orgánicos que se encuentran en los productos químicos de limpieza en seco, el disolvente de pintura, el quitaesmalte de uñas y los detergentes, aumentan el riesgo de enfermedad autoinmune al incitar una respuesta inflamatoria y una lesión tisular.

Higiene excesiva

La exposición microbiana en la vida temprana le enseña al sistema inmunológico a distinguir entre lo propio y lo ajeno. El sistema inmunológico no puede desarrollarse normalmente en ausencia de entradas microbianas, es decir, suciedad y gérmenes.

La obsesión de nuestra sociedad por desinfectar, restregar y aspirar cada mota de polvo en nuestro medio ambiente priva al sistema inmunológico en desarrollo de nuestros niños de estas “oportunidades de enseñanza” microbianas, aumentando su riesgo de disfunción inmunológica en el futuro. (8)

Gluten

La enfermedad celíaca es la enfermedad autoinmune más conocida desencadenada por el gluten. Sin embargo, el gluten también provoca trastornos autoinmunes no celíacos, como la enfermedad de Hashimoto y el síndrome de Sjögren, al activar las vías inflamatorias, alterar la composición de la microbiota intestinal y aumentar la permeabilidad intestinal. (9)

Infecciones

Aunque la falta de exposición microbiana contribuye al desarrollo de enfermedades autoinmunes, las infecciones crónicas con patógenos dañinos también juegan un papel crucial.

La enfermedad de Lyme crónica provoca autoinmunidad en el sistema cardiovascular y las articulaciones debido al mimetismo molecular entre Borrelia burgdorferi y los componentes propios presentes de forma natural en el sistema inmunológico. La infección por H. pylori inicia la autoinmunidad tiroidea y el citomegalovirus exacerba la neuroinflamación autoinmune. Para muchas personas, el tratamiento de infecciones preexistentes es una parte crucial del proceso de curación de enfermedades autoinmunes.

Disfunción mitocondrial

La disfunción mitocondrial contribuye al desarrollo y progresión de varias enfermedades autoinmunes, como la esclerosis múltiple (EM) y el lupus. Además de servir como fábricas de energía de nuestras células, las mitocondrias también regulan la autofagia, el proceso por el cual las células “limpian la casa” y descomponen los componentes innecesarios o disfuncionales. (10)

La disfunción mitocondrial conduce a defectos en la autofagia, lo que dificulta la destrucción de células inmunes autorreactivas rebeldes y puede desencadenar una enfermedad autoinmune.

Estrés crónico

El estrés psicológico es un factor de riesgo establecido para las enfermedades autoinmunes. El estrés puede desencadenar la autoinmunidad al alterar la microbiota intestinal y desregular el eje HPA, el principal sistema de respuesta al estrés del cuerpo que también influye en la función inmunológica.

Interrupción circadiana

Las actividades de sus células inmunes se ven afectadas por su ritmo circadiano, un conjunto de procesos biológicos que dan forma a su comportamiento y fisiología y siguen un ciclo de aproximadamente 24 horas. Los factores que alteran el ritmo circadiano pueden contribuir a la disfunción inmunológica.

Por ejemplo, la investigación ha demostrado que el trabajo por turnos, un importante disruptor circadiano, está asociado con el hipotiroidismo autoinmune y la artritis reumatoide. La alteración circadiana también puede contribuir a enfermedades autoinmunitarias del sistema nervioso central, como la esclerosis múltiple.

La privación del sueño

Estrechamente relacionada con la alteración circadiana, la falta de sueño aumenta el riesgo de autoinmunidad. El insomnio crónico y la apnea del sueño están asociados con un riesgo significativamente mayor de enfermedad autoinmune.

9 trastornos autoinmunitarios comunes

1. Enfermedad celíaca

La enfermedad celíaca es una enfermedad autoinmune en la que las proteínas del gluten, que se encuentran en los cereales como el trigo, desencadenan una respuesta inmunitaria que daña el intestino delgado.  Se cree que el uso excesivo de antibióticos es un factor importante en el aumento de las tasas de enfermedad celíaca en los países industrializados, debido a sus efectos perturbadores en la microbiota intestinal.

2. Enfermedad de Hashimoto

La enfermedad de Hashimoto ocurre cuando el sistema inmunológico produce anticuerpos que atacan la glándula tiroides, lo que resulta en una disminución de la producción de hormonas tiroideas e hipotiroidismo.

El gluten parece jugar un papel importante en la patogénesis de Hashimoto; muchos con Hashimoto también sufren de enfermedad celíaca, mientras que una dieta sin gluten produce mejoras clínicas. Curiosamente, la infección por H. pylori también puede provocar la enfermedad de Hashimoto.

3. Enfermedad de Graves

En la enfermedad de Graves, el sistema inmunológico también crea anticuerpos contra la tiroides, pero estos anticuerpos activan el receptor de la hormona estimulante de la tiroides (TSHR), produciendo hipertiroidismo. Al igual que la enfermedad de Hashimoto, H. pylori también parece desempeñar un papel en el hipertiroidismo autoinmune.

4. Artritis reumatoide

La artritis reumatoide es un trastorno inflamatorio crónico que causa inflamación y dolor intensos en las articulaciones. Está relacionado con alteraciones en la microbiota intestinal, así como con una multitud de agentes infecciosos, incluida la bacteria causante de periodontitis Porphyromonas gingivalis , el virus de Epstein-Barr y el micoplasma.

5. Esclerosis múltiple

En la esclerosis múltiple (EM), el sistema inmunológico ataca las proteínas ubicadas en la vaina aislante de mielina de las neuronas, lo que resulta en desmielinización y muerte neuronal. Las alteraciones de la microbiota intestinal, la permeabilidad intestinal, la sensibilidad al gluten y la disfunción mitocondrial están implicadas en el desarrollo de la EM.

6. Diabetes tipo 1

La diabetes tipo 1 ocurre cuando el sistema inmunológico ataca y destruye las células beta del páncreas, lo que resulta en una producción insuficiente de insulina. La diabetes tipo 1 está asociada con varios polimorfismos HLA y al menos 40 variaciones genéticas no HLA. El deterioro de la función de la barrera intestinal, el uso de antibióticos y la alteración de la microbiota intestinal y el gluten parecen desempeñar un papel en el desarrollo de esta enfermedad.

7. Enfermedad inflamatoria intestinal

La enfermedad inflamatoria intestinal (EII) es un término general que se utiliza para describir los trastornos inflamatorios crónicos del tracto gastrointestinal, incluida la enfermedad de Crohn y la colitis ulcerosa. Las personas con EII muestran una disbiosis intestinal significativa, que incluye niveles elevados de hongos y patógenos intestinales oportunistas. No es sorprendente, entonces, que el uso de antibióticos también esté fuertemente correlacionado con la EII.

La sensibilidad al gluten no celíaca también puede desempeñar un papel en el desarrollo de la EII al incitar una respuesta inflamatoria en el intestino.

8. Lupus

El lupus eritematoso sistémico, por lo general denominado simplemente “lupus”, es una enfermedad autoinmune que causa una inflamación grave y persistente, lo que da lugar a daño tisular en múltiples órganos. Como muchas otras enfermedades autoinmunes, el lupus se asocia con alteraciones en la microbiota intestinal, incluida la reducción de la diversidad bacteriana y el aumento de patógenos oportunistas. También se caracteriza por hipersensibilidad a los microbios intestinales normales.

9. Síndrome de Sjögren

El síndrome de Sjögren es una enfermedad autoinmune que ataca las glándulas lagrimales y salivales, lo que resulta en una producción insuficiente de lágrimas y saliva. Con frecuencia acompaña a otros trastornos autoinmunes como la artritis reumatoide y el lupus.

Aquellos con síndrome de Sjögren demuestran inflamación de la mucosa intestinal en respuesta al gluten, lo que sugiere que el consumo de gluten puede promover el proceso de la enfermedad. Como era de esperar, la microbiota intestinal también parece estar involucrada.